Mientras el nuevo coronavirus (SARS-CoV–2) se expande por el mundo, los científicos están empezando a entender la capacidad de supervivencia y poder infeccioso del patógeno fuera del cuerpo humano.

Hasta este miércoles, el covid-19, la enfermedad que produce el virus y que fue detectada por primera vez en Wuhan, China, a fines de diciembre de 2019, había afectado a más de 200 mil personas y causado más de 8 mil muertes en 160 países, según la Organización Mundial de la Salud (OMS).

La OMS advierte que una persona puede contraer el virus al aspirar gotitas de las secreciones que un paciente infectado expulsa cuando tose o estornuda, y al llevarse las manos a la cara luego de haber tocado ciertas superficies en las que ha caído el virus.

Ahora un nuevo estudio publicado en el New England Journal of Medicine este martes arroja más luz sobre cuánto tiempo puede mantenerse activo el SARS-CoV-2 en las secreciones y en cada una de estas superficies.

El virus puede mantener su poder infeccioso por horas e incluso días, dependiendo del material en el que se encuentre, según los resultados de la investigación que realizaron el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID) de Estados Unidos, los Centros de Control y Prevención de Enfermedades (CDC) de EE.UU., la Universidad de California en Los Ángeles y la Universidad de Princeton.

Hasta tres días

Coronavirus
Image captionDependiendo de la superficie, el virus puede sobrevivir varios días.

Para evaluar la supervivencia del SARS-CoV-2 en las secreciones de la tos y los estornudos, los autores del estudio recrearon en sus laboratorios las gotitas de estas sustancias que expulsa una persona infectada.

El experimento mostró que un porcentaje reducido del virus puede mantenerse activo en las secreciones hasta por tres horas. Y cada vez que alguien tose, puede producir hasta 3.000 gotitas de secreciones, según un estudio de 2009 de la OMS.

Los científicos también midieron la resistencia del SARS-CoV-2 en materiales como el acero inoxidable, el plástico, el cartón y el cobre.

En el acero inoxidable y el plástico un porcentaje del virus sobrevivió y conservó su capacidad infecciosa hasta por tres días.

Estos hallazgos sugieren que el virus podría permanecer esta cantidad de tiempo en manijas de puertas, encimeras (o poyos) plastificadas o laminadas y otras superficies duras.

Pero hay opciones para eliminarlo. Un estudio publicado en el Journal of Hospital Infection en marzo muestra que los coronavirus «pueden desactivarse eficazmente al desinfectar las superficies con etanol al 62-71%, peróxido de hidrógeno (agua oxigenada) al 0.5% o hipoclorito de sodio (lejía doméstica) al 0.1% en 1 minuto».

Vida más corta

La supervivencia del SARS-CoV-2 en otros materiales resultó menor que en el acero y el plástico.

El virus sobrevivió solo 24 horas en superficies de cartón y apenas cuatro horas en cobre.

«Las fibras naturales absorbentes en el cartón pueden hacer que el virus se seque más rápido que en el plástico y el metal», dijo Vincent Munster, jefe de la sección de Ecología de Virus de los Laboratorios Rocky Mountain y uno de los que dirigió el estudio, a Richard Grey, de BBC Future.

Aún no está claro cuánto tiempo puede sobrevivir el virus en la ropa y otras superficies más difíciles de desinfectar.

La temperatura y la humedad también pueden afectar el tiempo que el virus sobrevive fuera del cuerpo humano.

«[Actualmente] estamos realizando experimentos de seguimiento para investigar el efecto de la temperatura y la humedad con más detalle», dijo Munster a BBC Future.

Alguien desinfectando una mesa.
Image captionEl virus sobrevivió solo 24 horas en superficies de cartón y apenas cuatro horas en cobre.

Prevención

Todavía no se sabe exactamente cuántos casos de covid-19 son consecuencia del contacto con superficies contaminadas, pero los expertos aconsejan tener precaución.

Los Centros de Control y Prevención de Enfermedades de EE.UU., la OMS y otras autoridades sanitarias enfatizan que tanto lavarse las manos como desinfectar diariamente las superficies que se tocan con frecuencia son clave para prevenir la propagación del covid-19.

Los expertos también recomiendan cubrirse la boca con el pliegue del codo cuando toses o estornudas, o usar un pañuelo descartable y desecharlo en un contenedor de basura cerrado.

Munster también destaca la importancia de estas medidas de higiene ante la capacidad del virus para resistir durante tanto tiempo. «Este virus tiene el potencial de transmitirse a través de rutas variadas», dice el experto.

Supervivencia similar

Los autores del estudio compararon la supervivencia del nuevo coronavirus con la del SARS-CoV-1, el más «parecido» de la familia de coronavirus y que causa el Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SARS).

Esta enfermedad afectó a más de 8.000 personas en 26 países y causó cerca de 800 muertes en 2003, a lo largo de ocho meses.

La tasa de supervivencia de ambos virus en distintas superficies resultó similar, dice el estudio.

Entonces, ¿por qué la propagación del covid-19 viene siendo mucho mayor?

Las diferencias pueden deberse a factores como «las altas cargas virales (del nuevo coronavirus)» en las vías respiratorias y «la posibilidad de que las personas infectadas con SARS-CoV-2 transmitan el virus mientras son asintomáticas», dicen los autores de la investigación.

«Esto haría que las medidas de control de enfermedades que fueron efectivas contra el SARS-CoV-1 fueran menos efectivas contra su sucesor», alerta el Instituto Nacional de Salud de EE.UU. en un comunicado sobre el estudio de supervivencia, difundido este martes.

Mapa del coronavirus: propagación global, 23 de marzo de 2020

Esta visualización se basa en datos periódicos de la Universidad Johns Hopkins y puede que no refleje la información más actualizada de cada país.

Total de casos confirmadosNúmero total de muertes
336.06614.647
CasosMuertes
China81.4353.274
Italia59.1385.476
EE.UU.33.141414
España28.7681.772
Alemania24.87394
Irán21.6381.685
Francia16.018674
Corea del Sur8.961111
Suiza7.24598
Reino Unido5.715281
Holanda4.204179
Bélgica3.40175
Austria3.24416
Noruega2.3837
Suecia1.93421
Portugal1.60014
Brasil1.59325
Canadá1.45721
Dinamarca1.39513
Australia1.3147
Malasia1.30610
Turquía1.23630
República Checa1.1201
Japón1.08640
Israel1.0711
Irlanda9064
Luxemburgo7988
Ecuador78914
Pakistán7765
Crucero Diamond Princess7128
Polonia6347
Chile6321
Finlandia6261
Grecia62415
Tailandia5991
Islandia5681
Indonesia51448
Arabia Saudita511
Qatar494
Singapur4552
Rumania4333
Eslovenia4142
India3967
Filipinas38025
Rusia367
Perú3635
Bahréin3322
Egipto32714
Estonia326
Sudáfrica274
Croacia2541
México2512
Líbano2484
Panamá2453
Irak23320
Colombia2312
Argentina2254
Serbia2222
República Dominicana2023
Argelia20117
Armenia194
Kuwait188
Bulgaria1873
Eslovaquia1851
Taiwán1692
San Marino16020
Emiratos Árabes Unidos1532
Letonia139
Uruguay135
Costa Rica1342
Hungría1316
Lituania1311
Bosnia y Herzegovina1261
Marruecos1154
Islas Feroe115
Macedonia del Norte1141
Andorra1131
Vietnam113
Jordan112
Chipre951
Moldavia941
Malta90
Albania892
Brunéi88
Camboya84
Sri Lanka82
Bielorrusia76
Burkina Faso754
Túnez753
Ucrania733
Venezuela70
Senegal67
Nueva Zelanda66
Azerbaiyán651
Kazajistán60
Cisjordania57
Guadalupe56
Omán55
Georgia54
Trinidad y Tobago50
Reunión47
Uzbekistán43
Afganistán401
Camerún40
Martinica371
Liechtenstein37
Cuba351
Nigeria30
República Democrática del Congo301
Bangladesh272
Guam271
Honduras26
Bolivia24
Ghana241
Puerto Rico231
Mónaco23
Paraguay221
Montenegro21
Guernsey20
Guatemala191
Ruanda19
Mauricio181
Guayana Francesa18
Togo16
Jamaica161
Gibraltar15
Isla de Jersey15
Polinesia Francesa15
Kenia15
Barbados14
Costa de Marfil14
Kirguistán14
Maldivas13
Tanzania12
Mayotte11
Etiopía11
Mongolia10
Aruba8
Guyana71
Seychelles7
Guinea Ecuatorial6
Islas Vírgenes Estadounidenses6
Gabón51
Isla de Man5
Surinam5
Bahamas4
Esuatini4
Groenlandia4
Nueva Caledonia4
Isla de San Martín4
Madagascar3
Cabo Verde3
Congo3
Antillas Holandesas31
El Salvador3
Liberia3
República Centroafricana3
Namibia3
San Bartolomé3
Zambia3
Zimbabue3
Islas Caimán31
Angola2
Benín2
Bermudas2
Bhután2
Fiyi2
Guinea2
Haití2
Kosovo2
Mauritania2
Nepal2
Nicaragua2
Níger2
Santa Lucía2
Sudan21
Franja de Gaza2
Montserrat1
Antigua y Barbuda1
Yibuti1
Dominica1
Eritrea1
Gambia1
Granada1
Vaticano1
Chad1
Mozambique1
Papúa Nueva Guinea1
San Vicente y las Granadinas1
Antillas Holandesas1
Somalia1
Siria1
Timor Oriental1
Uganda1

Fuente: Universidad Johns Hopkins (Baltimore, EE.UU.), autoridades locales Última actualización 23 de marzo de 2020 3:30 GMT.

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